Эмма родилась 15 апреля 1959 года в Лондоне в семье известных актёров — Эрика Томпсона и Филлиды Ло.

Кинокарьера Томпсон началась в 1989 году, когда она вместе Кеннетом Бранна и Джеффом Голдблюмом снялась в фильме «Генрих V». В Голливуде она дебютировала в исторических лентах Джеймса Айвори: «Говардс Энд» (1992) и «Остаток дня» (1993), а в 1993 году снялась в политическом триллере «Во имя отца» (1993).

Все три роли оставили благоприятное впечатление и номинировались на «Оскар». А игра Томпсон в «Говардс Энд» была отмечена премией Американской киноакадемии за лучшую женскую роль.

В 2000-е Томпсон, подобно многим другим большим британским актерам, снималась в экранизациях книг про Гарри Поттера — в роли профессора Сивиллы Трелони.

«Разум и чувства» (1995)

События картины разворачиваются в Англии 19 века. Не легко приходится двум сестрам, Элинор и Марианне, любить и строить отношения, когда даже родители настроены против.

Они такие разные, какими могут быть только сестры. Одна — чувственная и романтичная, а другая — страстная и дерзкая. Фильм полностью повторяет одноименную книгу Джейн Остин и снят в лучших традициях романтического кино.

Эмма Томпсон создала сценарий для романа Джейн Остин «Разум и чувства» и получила «Оскар» как сценарист.

«Говардс Энд» (1992)

Мировое признание Эмма Томпсон получила после совместной работы с Энтони Хопкинсом – исторической картины «Говардс Энд». Фильм принёс Томпсон награды «Оскар» и «Золотой глобус».

Лента рассказывает о жизненных историях трёх различных слоёв английского общества начала XX века, которых соединила имение «Говардс Энд»: Уилкокс — богатых капиталистов, сестер Шлегель — образованной аристократии и семьи Баста — низов среднего класса.

«Реальная любовь» (2003)

Фильм состоит из девяти историй, которые развиваются параллельно. Каждая разворачивается незадолго до Рождества, а кульминацией всех сюжетов становится сочельник. Именно тогда все персонажи причудливым образом переплетаются между собой.

Героями становятся абсолютно разные люди: премьер-министр Великобритании, писатель, замужняя женщина, которая чувствует, что муж к ней охладел, подросток, влюбленный в «королеву» школы. Всех этих людей объединяет только одно — любовь.

«На исходе дня» (1993)

Стивенс — идеал английского дворецкого, прослуживший всю жизнь верой и правдой в древнем поместье. Он полностью посвятил себя своему делу, и кажется, будто ничто не способно  отвлечь его от работы. Но всё меняется в один миг, когда, в поместье появляется новая служанка, по имени Кентон.

Стивенс, как мог, пытался скрыть внезапно проявившиеся чувства к новому обитателю поместья, но сердцу не прикажешь. Теперь Стивенс переосмыслил приоритеты, ведь в Кентон он видит идеал.

«Спасти мистера Бэнкса» (2013)

В 2013 году Эмма Томпсон работала вместе с Томом Хэнксом в биографической трагикомедии «Спасти мистера Бэнкса». Она исполнила роль английской писательницы Памелы Трэверс.

Сюжет фильма берёт свое начало в далеких 40-х годах прошлого века. Тогда великий мультипликатор Уолт Дисней обещает своим дочерям снять фильм по их любимой книге «Мэри Поппинс». Но Памела Линда Трэверс, автор произведения, на протяжении двадцати лет отказывалась дать Диснею права на создание фильма. И вот в конце концов, в 1961 году мультипликатору удается наконец уговорить писательницу приехать в Лос-Анджелес для совместной работы над фильмом.

Актёрская игра Томпсон была номинирована на премию Гильдии киноактёров США, «Золотой глобус» и BAFTA.

«Воспитание чувств» (2008)

На дворе начало 60-х. 16-летняя Дженни живёт в сонном и скучном пригороде Лондона. Она мечтает о хорошем образовании в Оксфорде. Но знакомство с красавцем Дэвидом вносит свои коррективы в жизнь девушки.

Любовь мужчины к спортивным машинам, модной одежде и дорогим развлечениям очень привлекают Дженни, которая вдвое младше него.

«Мужчины, женщины и дети» (2014)

В центре сюжета трагикомедии Райтмана «Мужчины, женщины и дети» — история взаимоотношений родителей и их детей-подростков в эпоху засилья интернета. Зрители узнают, насколько повлияла сеть на связь между людьми, на чувства и самооценку.

«Последний шанс Харви» (2008)

Кинокартина рассказывает о немолодом сочинителе рекламных джинглов, Харви. Герой отправляется в Лондон, на свадьбу к дочери. Однако здесь его ждёт неприятный сюрприз. Под венец дочь поведёт отчим.

Дальше цепочка неприятностей прирастает опозданием на рейс. Расстроившись, он отправляется в бар, где в одиночестве будет коротать время до отлёта. Пока не познакомится с чудесной молодой женщиной Кейт.

«Моя ужасная няня»(2005)

В 2005 году на экраны вышла семейная комедия «Моя ужасная няня». В нём Эмма выступила одновременно и автором сценария, и исполнителем главной роли. На написание сценария к фильму у Томпсон ушло девять лет. В основе фильма лежат романы Кристианны Брэнд.

Седрик Браун — вдовец и любящий отец семерых детей. Оставленные без присмотра дети всеми силами противостоят попыткам привести в дом няню. В результате они проверили целых 17 нянь. Но неожиданно объявляется няня-волшебница Матильда Макфи.

«Во имя отца» (1993)

Картина основана на реальных событиях и является экранизацией истории Гилфордской четверки. В 1975 году в городе Гилфорд на юге Англии в двух местных пабах прогремели взрывы. Четверо ирландцев были несправедливо обвинены в организации этих терактов и убийстве британского солдата Брайана Шоу.

Эти четверо просто случайно оказались на месте преступления и их арестовали. Среди осужденных оказались сын и отец Конлоны. Джерри вместе с отцом оказывается в тюрьме строгого режима и подвергается многочисленным физическим пыткам и всевозможным унижениям.